Que faire en cas de solitude temporaire ou chronique ?

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Photo par Woody Yan sur Unsplash

L’isolement social et la solitude peuvent avoir des effets négatifs sur notre santé physique (comme l’inhibition du développement de nouveaux neurones et la diminution des réponses immunitaires) et sur notre santé mentale ( dépression, dépendance, pensées et actions suicidaires ). En 2017, des responsables de la santé publique et l’ancien Surgeon General des États-Unis ont déclaré que la solitude était une épidémie nationale de santé. C’était avant la pandémie. Depuis la pandémie, la solitude, l’anxiété sociale et les comportements d’isolement ont augmenté chez de nombreuses personnes, ce qui fait de l’objectif d’aider les gens à établir des relations sociales positives un objectif important pour les professionnels de la santé mentale. Mais pour mieux traiter la solitude, il est important de comprendre certains facteurs qui la maintiennent.

Les approches courantes qui se concentrent sur l’amélioration des compétences sociales et l’encouragement des personnes à élargir leurs réseaux peuvent être adéquates pour les personnes souffrant de solitude situationnelle, dans laquelle la solitude est temporaire. La solitude situationnelle peut survenir après un déménagement, un départ à l’université, une rupture ou un divorce. Elle peut également être un effet secondaire de la perte d’un emploi ou de conditions de travail éloignées. La solitude peut être amplifiée après la mort d’un être cher, lorsque le dernier enfant quitte la maison, et lorsque des blessures et des problèmes de santé – ou des quarantaines mondiales – empêchent toute expérience sociale. Si l’on réunit tous ces éléments ou certains d’entre eux, la solitude situationnelle peut se transformer en solitude chronique, qui s’accompagne d’effets sur la santé et de changements d’état d’esprit.

La solitude temporaire et la solitude chronique peuvent être similaires, dans la mesure où les personnes qui en font l’expérience emploient davantage de stratégies d’adaptation inadaptées, comme le choix d’aliments malsains et les dépenses impulsives. Cependant, l’étude de Fumagalli et al. (2022) sur la solitude a révélé que les personnes souffrant de solitude chronique compensaient également en recherchant l’argent et les biens matériels comme une forme de bonheur et employaient davantage de stratégies d’évitement pour maintenir leur sécurité vis-à-vis des autres. Les chercheurs ont cité une théorie psychologique évolutionniste selon laquelle les personnes souffrant de solitude chronique peuvent recourir à l’évitement comme mécanisme d’autoprotection. Ainsi, même si la personne se sent seule, ses efforts pour entrer en contact avec les autres sont contrariés par des niveaux de méfiance plus élevés et par la sécurité relative que procure l’évitement de l’intimité.

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On a également constaté que les personnes souffrant de solitude chronique étaient constamment à l’affût de menaces perçues de la part des autres, qu’elles étaient plus centrées sur elles-mêmes et qu’elles avaient tendance à manifester moins de plaisir au toucher. Ainsi, les compensations leur permettaient de garder les gens à distance tout en les poussant à adopter des comportements répulsifs qui empêchaient les autres de s’approcher d’eux.

Les personnes souffrant de solitude temporaire et chronique semblent toutes deux motivées par la préservation de soi. Cependant, la différence essentielle réside dans le fait qu’une personne temporairement seule peut essayer de répondre à ce besoin en renouant avec les autres, alors qu’une personne chroniquement seule peut inconsciemment vouloir éviter l’intimité parce qu’elle la perçoit inconsciemment comme une menace.

Bien qu’un thérapeute puisse aider une personne à reconnaître son évitement sous-jacent et à y remédier, le plus grand défi est que de nombreuses personnes souffrant de solitude chronique risquent de ne pas demander de l’aide et de se sentir moins à l’aise et moins confiantes vis-à-vis d’un thérapeute ou d’un conseiller.

La société dans son ensemble peut peut-être comprendre que la solitude peut être au cœur des comportements d’évitement, d’antagonisme et de matérialisme de certaines personnes. Cela pourrait contribuer à accroître la compassion et la tolérance à l’égard d’autres personnes qui souffrent peut-être plus profondément que ce que l’on peut voir.

Pour trouver un thérapeute, consultez le Psychology Today Therapy Directory.

Références

Fumagalli, E., Shrum, L. J. et Lowrey, T. M. (2022). Consuming in response to loneliness : Bright side and dark side effects. Current Opinion in Psychology, 46, 101329. https://doi.org/10.1016/j.copsyc.2022.101329