Réinterprétation émotionnelle créative et changement perspicace

Nevit Dilman via Wikimedia Commons
Les situations peuvent donner lieu à plusieurs interprétations : Une image de la figure réversible visage-vase.
Source : Nevit Dilman via Wikimedia Commons

Trouver une autre façon d’interpréter une situation ou un événement – y compris en adoptant une autre perspective sur un sujet émotionnellement difficile – est en soi une forme de créativité.

La recherche met en évidence de nombreuses similitudes entre notre capacité à réévaluer cognitivement des événements chargés d’émotion et des processus créatifs bien établis tels que la perspicacité et la réinterprétation souple.

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Introduire l’idée de « l’inventivité de la réévaluation »

Imaginez-vous dans le bref scénario suivant :

Vous arrivez à votre appartement après de longues vacances. Vous aviez demandé à un ami d’arroser vos plantes pendant votre absence. Vous constatez que la plupart de vos plantes sont mortes. Vous appelez votre amie. Elle vous dit au téléphone que la distance qui vous sépare de votre appartement est trop longue pour qu’elle puisse arroser vos plantes comme convenu.

Quels sont les moyens auxquels vous pouvez penser pour diminuer votre frustration, votre colère et votre déception à l’égard de votre ami et de la perte de vos plantes ?

Ce scénario est l’un des nombreux scénarios de ce type tirés des documents de recherche d’une équipe de chercheurs de deux universités allemandes.

Dans le cadre de l’étude, les participants disposaient de trois minutes pour noter toutes les idées qui leur venaient à l’esprit pour atténuer leurs émotions négatives dans ce scénario et dans d’autres.

Les chercheurs ont constaté que les personnes qui réussissaient le mieux à trouver différentes interprétations de cette situation et d’autres situations génératrices d’émotions présentaient également d’autres signes de créativité. Ils étaient, par exemple, plus susceptibles de générer des idées nombreuses et variées dans le cadre d’une série de tâches de réflexion divergente. En outre, les personnes qui ont excellé dans la réévaluation cognitive des stimuli émotionnellement pénibles présentaient un trait de personnalité plus élevé, à savoir« l’ouverture à l’expérience« . Il s’agit d’une prédisposition large et multiforme de la personnalité, caractérisée par des tendances à explorer avec souplesse des idées, des valeurs et des sensations nouvelles. L’ouverture à l’expérience s’est avérée à maintes reprises liée à la créativité.

Les chercheurs ont suggéré que la capacité à générer avec souplesse d’autres interprétations d’une situation critique – une capacité qu’ils ont judicieusement appelée « inventivité en matière de réévaluation » – peut contribuer de manière importante à l’efficacité avec laquelle nous pouvons réguler nos émotions. En effet, d’autres recherches montrent que l’adaptation créative de la signification que nous attachons à une situation pénible – en la recadrant de manière riche et spécifique d’une manière différente – peut nous aider à modifier de manière bénéfique la façon dont nous sommes émotionnellement affectés par l’événement.

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Réévaluation, restructuration créative et cerveau

Peut-on évaluer les effets d’une réévaluation créative d’un événement pénible sur l’activité cérébrale ? Une réévaluation très créative a-t-elle des effets neuronaux différents de ceux d’une réévaluation ordinaire ? Telles sont les questions auxquelles une équipe internationale de chercheurs issus de laboratoires de Pékin et de New York s’est attelée à répondre en utilisant l’imagerie par résonance magnétique fonctionnelle (IRMf).

Les stimuli choisis par l’équipe étaient des images négatives et suscitant des émotions (telles que des scènes de menace ou d’attaque et des objets dégoûtants) sélectionnées parmi un ensemble normalisé d’images émotionnelles (l’International Affective Picture System ou « IAPS »). Chaque image était associée à trois interprétations différentes : une interprétation créative, une interprétation typique ou ordinaire et une description objective de l’image.

Dans le scanner IRM, les participants ont d’abord vu chaque image négative pendant deux secondes. Ensuite, l’image négative leur a été montrée à nouveau, mais accompagnée de l’un des trois types de texte. On leur a demandé de lire silencieusement la description et on leur a donné 12 secondes pour essayer de comprendre clairement le contexte de l’image. Après cette période de « réévaluation guidée », l’image négative a de nouveau été montrée seule. Au cours de la session de balayage, chaque participant a vu la même série d’images, mais le texte d’accompagnement d’une image donnée a été attribué de manière aléatoire à chaque participant.

L’évaluation des images par les participants au scanner a montré que les réactions émotionnelles des participants aux images négatives étaient nettement moins négatives (et jugées plus agréables) après la lecture de la réinterprétation créative. Les réinterprétations ordinaires ont également suscité des évaluations émotionnelles plus positives que les descriptions objectives.

Ces différences d’évaluation guidée dans les réponses émotionnelles des participants s’accompagnent de plusieurs différences dans l’activité cérébrale. Par rapport aux autres conditions, la réinterprétation créative a été associée à une activité significativement plus importante dans les régions cérébrales centrales de traitement des émotions et de la mémoire(l’amygdale et l’hippocampe), ainsi que dans les zones de traitement liées à la récompense (le noyau accumbens et le striatum ventral). Les essais de réinterprétation créative ont également montré une activité accrue dans les régions cérébrales liées à l’effort cognitif et au contrôle des informations contradictoires (cortex préfrontal dorsolatéral et ventrolatéral) et à la cognition sémantique et sociale (pôle temporal et jonction temporo-pariétale).

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Les changements dans la réponse émotionnelle observés pour les images négatives associées à une réinterprétation créative n’étaient pas simplement des changements momentanés ou transitoires. Trois jours plus tard, lorsque les images ont de nouveau été montrées aux participants, désormais sans texte d’accompagnement, les évaluations émotionnelles de ces images par les participants étaient toujours plus positives.

Explication de l’effet de réappréciation et liens avec l’humour

Quelle pourrait être l’explication cognitive de ces effets de réappréciation/réinterprétation ?

Les chercheurs attirent l’attention sur le fait qu’une réévaluation créative peut s’apparenter à une résolution réussie d’un problème. Pour parvenir à une nouvelle compréhension d’un problème épineux sur lequel nous sommes dans l’impasse, nous devons souvent changer radicalement notre façon d’envisager le problème. Il se peut que nous devions nous débarrasser d’hypothèses erronées que nous formulions involontairement ou que nous devions remarquer des aspects importants du problème que nous n’avions même pas perçus auparavant. Le fait de se débarrasser d’hypothèses erronées ou de remarquer des détails importants que nous avions négligés auparavant nous amène à restructurer le problème ou à le représenter différemment. Nous voyons brusquement le problème sous un autre jour ou nous le comprenons d’un point de vue différent.

Cela peut également s’appliquer à ce qui se passe lorsque nous voyons soudainement (ou que d’autres nous aident à voir soudainement) le « côté drôle » d’une situation émotionnellement stressante. En effet, une étude de suivi menée par l’équipe de recherche de Pékin/New York, comparant des réévaluations particulièrement humoristiques à des réévaluations ordinaires, a mis en évidence de nombreux avantages similaires. Les réévaluations humoristiques ont entraîné à la fois des augmentations plus importantes (régulation à la hausse) des émotions positives et des diminutions plus prononcées (régulation à la baisse) des émotions négatives que celles observées dans le cadre d’une réévaluation ordinaire. De plus, ces effets ont perduré puisqu’ils ont été observés trois jours plus tard lorsque les images ont été montrées seules, sans texte d’accompagnement.

L’un des nombreux avantages de l’humour ludique – introduit dans un moment de stress émotionnel – peut être la réévaluation cognitive et émotionnelle qu’il suscite. Le fait de percevoir soudainement l’ironie, l’incongruité ou le paradoxe au milieu d’une expérience douloureuse peut non seulement faire sourire, mais aussi redonner de l’énergie et de l’optimisme. Les réévaluations émotionnelles réussies peuvent, en effet, être des exemples créatifs de reconstruction cognitive soudaine et perspicace, et parfois étonnamment drôles.

Références

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Weber, H., de Assuncao, V. L., Martin, C., Westmeyer, H. et Geisler, F. C. (2014). Reappraisal inventiveness : La capacité à créer différentes réévaluations de situations critiques. Cognition & Emotion, 28(2), 345-360. https://doi.org/10.1080/02699931.2013.832152

Wu, X., Guo, T., Tan, T., Zhang, W., Hong, T-Y., Cheng, C-M., Wei, P., Hsieh, J-C. et Luo, J. (2021). De « aha ! » à « haha ! » L’utilisation de l’humour pour faire face à des stimuli négatifs. Cerebral Cortex, 31, 2238-2250. https://doi.org/10.1093/cercor/bhaa357

Wu, X., Guo, T., Tan, T., Zhang, W., Qin, S., Fan, J. et Luo, J. (2019). Effets supérieurs de régulation émotionnelle de la réévaluation cognitive créative. NeuroImage, 200, 540-541. https://doi.org/10.1016/j.neuroimage.2019.06.061