Pourquoi la loi ne nous protège pas

Points clés

  • La loi est le mécanisme comportemental le plus important dont dispose notre société, mais on comprend mal comment elle façonne le comportement humain.
  • Le respect des règles juridiques ne se limite pas à des sanctions ou à des incitations.
  • Les lois sont vouées à l’échec si elles continuent à s’appuyer sur nos intuitions plutôt que sur la science du comportement.

À quand remonte la dernière fois où vous avez consciemment décidé de boucler votre ceinture de sécurité ? Bien sûr, il peut vous arriver d’oublier de la mettre, mais vous vous empressez probablement de l’attacher dès que ces avertissements sonores commencent à retentir. Occasionnellement, lorsque vous devez déplacer un peu la voiture, vous pouvez décider de ne pas boucler votre ceinture et de braver les alertes de plus en plus fortes pendant une minute ou deux. Mais la plupart du temps, vous n’y pensez tout simplement pas. Vous montez à bord, vous mettez votre ceinture et vous conduisez.

Comment nous en sommes venus à porter la ceinture de sécurité

Cela n’a pas toujours été le cas. Pendant des décennies, la grande majorité des gens n’utilisaient pas leur ceinture de sécurité. En 1968, la loi fédérale américaine exigeait que tous les véhicules soient équipés de ceintures de sécurité. Pourtant, dans les années 1980, seul un Américain sur dix portait sa ceinture de sécurité. La loi a changé la donne. En 1984, New York est devenu le premier État à exiger légalement des conducteurs qu’ils bouclent leur ceinture de sécurité. Rapidement, tous les États, à l’exception du New Hampshire, l’État où l’on vit libre ou l’on meurt, ont suivi le mouvement. Le simple fait d’introduire la loi a eu un impact considérable. Le taux d’utilisation de la ceinture de sécurité dans le pays est passé de 10 % à 50 %, soit uneaugmentation de 400 %.

Max Pixel/Creative Commons Zero - CC0.
Source : Max Pixel/Creative Commons Zero – CC0 : Max Pixel/Creative Commons Zero – CC0.

Mais la moitié des Américains ne bouclaient toujours pas leur ceinture. En réaction, les États ont commencé à organiser des campagnes de contrôle avec des slogans accrocheurs tels que « Click It or Ticket ». Les personnes qui ne bouclaient pas leur ceinture de sécurité étaient averties qu’elles risquaient des amendes si elles ne le faisaient pas, mais ces amendes étaient peu élevées, le plus souvent bien inférieures à 100 dollars, surtout si on les compare à des contraventions pour excès de vitesse. Parallèlement, les autorités ont diffusé des messages d’intérêt public utilisant les cadavres mutilés de mannequins d’essai de collision pour avertir la population des effets effroyables du non-port de la ceinture de sécurité. Les constructeurs automobiles ont installé des alarmes de ceintures de sécurité pour nous rappeler (ou simplement nous irriter) de boucler notre ceinture. Grâce à toutes ces mesures, environ 90 % des Américains portent aujourd’hui leur ceinture de sécurité. La plupart d’entre nous s’attachent automatiquement sans même s’en rendre compte.

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Comment la loi peut-elle nous protéger ?

L’histoire des ceintures de sécurité est un excellent exemple de la manière dont la loi peut modifier fondamentalement notre comportement quotidien. Elle montre que la simple adoption d’un nouvel ensemble de règles peut amener les gens à changer fondamentalement leur façon de faire les choses les plus élémentaires de leur vie. La loi est le principal système créé par l’homme pour modifier notre comportement. La loi est là pour nous protéger des crimes violents, tout comme elle est là pour sauver notre environnement. Il protège nos droits les plus fondamentaux à la maison, au travail et même contre les atteintes des pouvoirs publics. Il est également présent dans nos rues pour que nous ne nous tuions pas les uns les autres – et encore moins nous-mêmes – en conduisant.

Le fait que la loi soit capable d’atteindre tous ces objectifs est remarquable. Il suffit de considérer ce qu’est réellement le droit. Derrière notre vénération pour le Congrès, la Cour suprême, les bibliothèques de droit et les avocats tape-à-l’œil, le droit lui-même est en fait une chose assez modeste. Il s’agit d’une série de textes publiés sur papier. Ce qui est étonnant, c’est que, d’une manière ou d’une autre, ces mots écrits peuvent façonner notre comportement.

Comprendre le code comportemental

Pour comprendre cela, nous devons examiner ce qui se cache derrière les règles juridiques. Nous devons examiner le code comportemental, les causes profondes et les forces cachées qui régissent le comportement humain. Ces forces invisibles déterminent nos réponses aux lois de la société. Elles décident du succès ou de l’échec de la loi.

Prenons l’exemple du port de la ceinture de sécurité. Les deux premiers éléments du code comportemental sont faciles à ignorer. La simple promulgation d’une nouvelle loi a considérablement modifié les comportements. D’un point de vue comportemental, cela signifie deux choses. Premièrement, les gens ont appris avec succès ce qu’était la nouvelle loi et le comportement qu’elle exigeait. Trop souvent, ce n’est pas le cas. Une grande partie du code juridique – en particulier lorsque de nouvelles lois sont adoptées – reste totalement inconnue et donc largement inefficace. Deuxièmement, la loi peut s’appuyer sur son pouvoir, c’est-à-dire sur la déférence que les gens éprouvent à lui obéir, qu’elle soit ou non appliquée. Le port de la ceinture de sécurité a augmenté de 400 % sans qu’il y ait eu d’application claire ou de menaces d’amendes, ce qui montre que notre sens commun du devoir d’obéir à la loi et la légitimité du système juridique jouent un rôle majeur.

Plusieurs autres mécanismes comportementaux sont également entrés en jeu. En instituant une amende, la loi a fait craindre aux gens les répercussions de l’absence de ceinture de sécurité. Mais ce qui est intéressant ici, c’est que les amendes étaient assez faibles, beaucoup plus faibles que pour les excès de vitesse où les amendes sont clairement insuffisantes. Ces amendes peu élevées ont contribué à déclencher la réaction comportementale souhaitée, probablement parce qu’elles ont montré que le gouvernement prenait cette nouvelle loi au sérieux.

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Vient ensuite la persuasion par le biais de campagnes de messages publics visant à convaincre les gens qu’il est dans leur intérêt de boucler leur ceinture. Ces campagnes visaient à faire passer les décisions relatives au port de la ceinture de sécurité d’une motivation extrinsèque (« je ne veux pas être puni ») à une motivation intrinsèque (« c’est dans mon propre intérêt, pour que je ne sois pas blessé »).

Puis vinrent les bips d’avertissement. Ces signaux sonores agaçants ont créé un obstacle pratique pour ceux qui ne bouclaient toujours pas leur ceinture. Une couche comportementale est venue s’ajouter au devoir, à la peur de la punition et à la motivation intrinsèque. En effet, ces signaux sonores ont rendu très difficile, ou du moins très ennuyeux, le fait de conduire sans boucler sa ceinture de sécurité. Si tout le reste échoue, nous vous enverrons un carillon pour vous obliger à vous soumettre.

Au fur et à mesure que le nombre de personnes attachées augmentait, le port de la ceinture de sécurité devenait plus normal que l’absence de ceinture. Le comportement s’est pérennisé sur le plan social, car les gens ont commencé à prendre exemple sur les autres. Enfin, le port de la ceinture a atteint le sommet du code comportemental : il est devenu habituel et automatique. Le comportement est devenu si profondément intériorisé qu’il ne s’agit plus d’une décision. Nous remarquons à peine que nous obéissons automatiquement à la loi.

Voilà donc un microcosme d’un mariage réussi entre le code juridique et le code comportemental, tout cela pour changer nos habitudes en matière de port de la ceinture de sécurité.

Une grande partie du code comportemental fonctionne dans l’obscurité. Nous sommes rarement conscients de son existence, et encore moins de la manière dont il fonctionne réellement. Nous ne connaissons pas le sens du devoir des gens, ni la manière dont ils considèrent la légitimité du système juridique. Nous avons du mal à comprendre les motivations des gens et la manière dont ils peuvent réagir aux campagnes de communication publique. Nous ne savons pas toujours comment les gens perçoivent la punition et comment la peur de la punition façonne leur comportement. Nous réfléchissons rarement à la façon dont les gens prennent exemple sur les autres, à la façon dont les obstacles pratiques peuvent influencer les comportements répréhensibles ou à la façon dont l’automatisation prend le dessus, même lorsque nous pensons prendre des décisions conscientes et rationnelles.

Tout cela signifie que nous n’avons qu’une compréhension très limitée de la manière dont le droit en vient à façonner le comportement humain. C’est alarmant, car lorsque la loi ne parvient pas à nous protéger, ce qui arrive assez souvent, ses échecs ont un coût élevé. Il suffit de penser aux décennies de guerre perdue contre la drogue, y compris l’épidémie d’opioïdes qui continue de ravager nos communautés. Ou considérez comment la loi n’a pas réussi à protéger les gens contre le harcèlement au travail avec la vague de nouvelles affaires #MeToo. Ou considérez les nombreux cas de malversations et de fraudes d’entreprises, comme les scandales de tricherie sur les émissions de Volkswagen, qui ont en fait été découverts il y a des décennies. Ou pensez à la façon dont notre système juridique pénal ne nous a pas protégés contre les brutalités policières et la discrimination, et ne nous a pas non plus sauvés de l’augmentation continue des fusillades et des crimes violents.

Les lois, les règles et les règlements sont voués à l’échec s’ils continuent à s’appuyer sur nos intuitions plutôt que sur la science du comportement. Chaque fois que nous espérons changer les comportements, nous devons apprendre à déboguer le code comportemental. C’est ce que vous propose le blog Behavioral Code. En s’appuyant sur les sciences sociales de pointe, il propose une plongée accessible et approfondie dans les nombreuses façons dont la loi fonctionne ou ne fonctionne pas pour nous protéger des dangers. Il commentera l’actualité et approfondira les mécanismes comportementaux qui sous-tendent la criminalité, les écarts de conduite quotidiens, les fautes commises par les pouvoirs publics et les entreprises. Ce blog catalysera les conversations sur la façon dont la loi peut améliorer le comportement humain et répondre à certains des problèmes les plus urgents aujourd’hui, de la mauvaise conduite de la police à la destruction de l’environnement. Il vous aidera à vous forger votre propre opinion sur la manière dont nous devrions créer un système juridique plus efficace et plus juste, ancré dans les sciences sociales plutôt que dans l’intuition.