L’humour peut-il faire de vous un meilleur dirigeant ?

Points clés

  • Les managers drôles bénéficient d’une plus grande confiance, sont perçus comme de meilleurs leaders et augmentent l’engagement au travail.
  • La comédie sur le lieu de travail peut toutefois se retourner contre elle, en particulier lorsqu’elle est déployée au mauvais moment.
  • Pour faire de l’humour, il faut savoir comment le créer, choisir son style et savoir quand l’utiliser.

J’étudie les dirigeants qui ont des passe-temps passionnés, et j’ai récemment fait un zoom sur la catégorie des « comiques » : les dirigeants qui font de la comédie ou de l’improvisation théâtrale pendant leur temps libre. Ils sont convaincus que leur passe-temps leur permet également de devenir de meilleurs dirigeants.

En cela, ils ne sont pas une exception ; tous les dirigeants avec lesquels je me suis entretenu – y compris un PDG qui fabrique des horloges de grand-père dans son garage – ont dit la même chose à propos de leurs activités passionnées. (Si vous voulez vraiment savoir, fabriquer des horloges de grand-père compense ce que vous perdez lorsque, en tant que dirigeant, vous ne produisez plus quelque chose vous-même mais seulement par l’intermédiaire des autres ; ce mécanisme de compensation se traduit en outre par un bien-être psychologique dans le rôle de dirigeant. En d’autres termes, lorsque vous devenez un leader de premier plan, fabriquer des horloges de grand-père vous évite de devenir fou). Mais même par rapport à d’autres passe-temps, les arguments en faveur de la comédie en tant que stimulant du leadership semblent particulièrement solides.

L’humour est de plus en plus reconnu comme une compétence essentielle du dirigeant. Oui, une grande partie des recherches sur l’humour des dirigeants se lisent comme des panneaux à haute tension : Danger de faire taire les collègues (Holmes & Marra, 2022) ; Attention à ne pas signaler qu’un mauvais comportement est acceptable (Yam et al., 2018) ; Ou encore, le pire cauchemar des leaders – une autorité réduite en perspective ! (Yam et al., 2018) ou encore, le pire cauchemar des dirigeants : la diminution de l’autorité à venir ! (Bitterly et al., 2017).

Pourtant, une vague de nouvelles recherches reconnaît que, même si l’humour est risqué, les dirigeants doivent l’avoir. Les managers drôles bénéficient d’une plus grande confiance (Karakowsky et al., 2020) et sont considérés comme de meilleurs leaders (Cooper et al., 2018). Ils favorisent la créativité des employés (Huang, 2022), augmentent l’engagement au travail (Neves & Karagonlar, 2020), rendent le changement plus gérable (Choi et al., 2022) et les nouveaux arrivants mieux accueillis (Kang et al., 2022).

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Pour bien faire de l’humour, il faut savoir comment le créer, choisir son style et savoir quand l’utiliser. Voici ce que la recherche universitaire et les managers humoristiques conseillent sur ces trois sujets :

1. Créer de l’humour

Prenez-le au sérieux, comme vous le feriez pour toute autre compétence importante. Suivez un cours, lisez des livres, entraînez-vous. Il existe peu de recherches sur la manière de développer l’humour et elles tendent à se concentrer sur le « Programme des 7 habitudes de l’humour » de Paul McGhee (Olah et al., 2022 ; Ruch et al., 2018). Vous pouvez rechercher un cours basé sur le programme de McGhee ou consulter d’autres « camps d’entraînement à l’humour » disponibles en ligne ou en personne. Lisez Shtick to Business de Peter McGraw (et regardez-le essayer de rendre le propriétaire d’une brasserie « pas drôle » plus drôle) et « What educators can learn from comedians » de HBP (l’un des rares articles qui déconstruisent réellement la façon de construire une blague). Jouez à un jeu d’improvisation avec vos amis et votre famille.

Pour approfondir la création de blagues, lisez les chapitres 4 à 6 de Comedy Writing for Late-Night TV de Joe Toplyn, trois fois lauréat d’un Emmy Award. Suivez un cours de standup ou d’improvisation. Grâce au standup, vous apprendrez à lire votre public, à rester authentique et à porter un regard neuf sur le monde qui vous entoure. Grâce à l’improvisation, vous apprendrez à écouter réellement votre interlocuteur au lieu de planifier votre prochaine réplique ; à vous mettre à la place des autres avant de décider si vous êtes d’accord avec eux ou non ; à profiter de la créativité de l’équipe au lieu d’imposer vos propres idées. Toutes ces leçons sont utiles pour le leadership en général (Moreira et al., 2022 ; Trepanier & Nordgren, 2017) et pas seulement pour vous faire rire.

2. Élaborer son style d’humour

La recherche divise les styles d’humour en quatre catégories : Tout d’abord, le style affiliatif, un humour qui inclut les autres (« Nous avons mené le projet à bien. Vive les meilleures sages-femmes de l’entreprise ! »). Ensuite, le style valorisant, qui consiste à se relever lorsque les choses sont difficiles en trouvant le côté amusant (« Zut, j’ai perdu ce client. Eh bien, quelqu’un finira bien par le retrouver »). Troisièmement, le style autodestructeur, qui consiste à se rabaisser (« Je donne des leçons inestimables de mauvais leadership »), et quatrièmement, le style agressif (« Quel genre d’entraînement as-tu reçu ? L’entraînement à la propreté ? »).

En règle générale, les dirigeants doivent utiliser un humour affiliatif et valorisant et éviter les styles autodestructeurs et agressifs (Neves et Karagonlar, 2020). Attendez, qu’en est-il de l’humour d’autodérision ? Si l’humour dépréciatif est… dépréciatif, sa version dépréciative atténuée est très efficace et même, selon certains, obligatoire pour les dirigeants (Gkorezis & Bellou, 2016). Consultez le tableau « style d’autodérision » pour savoir rapidement comment tuer en positionnant votre humour entre une absence totale d’autodérision et un effondrement complet de l’autodérision (avant que vous ne soyez convoqué aux RH, « tuer » s’entend dans le sens comique).

Emilia Bunea
Source : Emilia Bunea

L’humour agressif est-il toujours mauvais pour les dirigeants ? Certaines entreprises ou équipes ont une culture dans laquelle se frapper les uns les autres avec des punchlines est un sport, et tout le monde est concerné (y compris le patron). C’est plus souvent le cas dans les équipes moins hiérarchisées et plus créatives.

En tant que leader, vous devez tenir bon dans une telle culture (Terrion & Ashforth, 2002). Connaissez votre propre force, car le rôle de leader s’accompagne toujours d’un certain pouvoir supplémentaire : ne frappez pas quelqu’un qui a perdu connaissance. En revanche, si vous êtes dans une culture hautement hiérarchique et « contrôlante », ce n’est presque jamais une bonne idée d’utiliser votre style d’humour agressif, car cela pourrait causer des dommages irréparables. Reportez-vous au tableau « humour agressif »… ou bien.

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Emilia Bunea
Source : Emilia Bunea

3. Quand utiliser l’humour

Si vous n’avez pas l’habitude d’utiliser l’humour en tant que dirigeant, il est compréhensible que vous souhaitiez commencer modestement. Vous l’essaierez par exemple au cours d’une conversation d’avant réunion, et non au cours d’une réunion sur les mauvais résultats des ventes. Vous ne l’utiliserez pas pleinement avant d’avoir gagné la confiance de votre équipe.

Pourtant, c’est souvent dans les situations les plus risquées que s’exprime l’humour le plus efficace et le plus transformateur des dirigeants. En voici une dont j’ai été témoin lorsque j’étais directeur financier d’une entreprise de soins de santé :

Lors d’une réunion d’avancement des travaux de construction d’une nouvelle aile d’hôpital, le chef de projet a annoncé une nouvelle désastreuse : le passage entre la nouvelle et l’ancienne aile était trop bas d’un centimètre et les ambulances ne pouvaient pas passer. J’ai commencé à faire tourner les chiffres dans ma tête : cela signifierait de sérieux travaux de reprise et des dépassements de budget.

Il y a eu un moment de silence pendant que tout le monde était occupé à paniquer, jusqu’à ce que le directeur des opérations réfléchisse : « Avez-vous essayé la vaseline ? » L’éclat de rire qui a suivi a désamorcé la tension et permis à l’équipe de commencer à réfléchir à des moyens créatifs de résoudre le problème au lieu de rivaliser pour savoir qui dévierait le mieux la responsabilité. Cette blague est devenue légendaire dans l’entreprise. Mais si le PDG, qui était également présent, avait froncé les sourcils au lieu de se joindre aux rires provoqués par la vaseline, l’ascension du directeur des opérations aurait eu besoin de beaucoup plus de lubrifiant.

Enfin, une étude récente (Rosenbusch et al., 2022) a montré que l’accueil réservé à une blague dépend beaucoup plus de l’auditoire que de la qualité de la blague. Si personne ne semble se rendre compte que vous plaisantiez, renvoyez le membre de l’équipe le moins réceptif sur-le-champ ; vous serez surpris de voir à quelle vitesse le sens de l’humour des autres membres s’améliorera.

Références

Bitterly, T., Brooks, A. et Schweitzer, M. (2017). Risky Business : Quand l’humour augmente et diminue le statut. Journal of Personality and Social Psychology, 112(3), 431-455.

Cooper, C., Kong, D. et Crossley, C. (2018). L’humour du leader comme ressource interpersonnelle : intégration de trois perspectives théoriques. Academy of Management Journal, 61(2), 769-796.

Gkorezis, P. et Bellou, V. (2016). The relationship between leader self-deprecating humor and perceived effectiveness Trust in leader as a mediator. Leadership & Organization Development Journal, 37(7), 882-898.

Huang, M. J. (2022). Leader self-deprecating humor and employee creativity at workplace : a longitudinal study. Review of Managerial Science, 1-26.

Kang, F., Li, J. Y., Zhang, H., & Zhang, Y. Leader humor and newcomer adjustment : The mediating role of role breadth self-efficacy. Leadership & Organization Development Journal, 43(8), 1201-1216.

Holmes, J. et Marra, M. (2002). Over the edge ? Subversive humor between colleagues and friends. Humor, 15(1): 65-87.

Choi, Y., Ha, S. B. et Choi, D. (2022). Leader Humor and Followers’ Change-Oriented Organizational Citizenship Behavior. Behavioral Sciences, 12(2).

Karakowsky, L., Podolsky, M. et Elangovan, A. R. (2020). Signaling trustworthiness : The effect of leader humor on feedback-seeking behavior. Journal of Social Psychology, 160(2), 170-189.

Moreira, B. F. P., Davel, E. et Cunha, M. P. E. (2022). Embodying improvisational education for managers : learning from theater. Culture and Organization, 28(3-4), 296-312.

Neves, P. et Karagonlar, G. (2020). Does leader humor style matter and to whom ?Journal of Managerial Psychology, 35(2), 115-128.

Olah, A. R., Junkin, J. S., Ford, T. E. et Pressler, S. (2022). Comedy Bootcamp : stand-up comedy as humor training for military populations. Humor-International Journal of Humor Research, 35(4), 587-616.

Quinn, R. et Rohrbaugh, J. (1983). Toward a Competing Values Approach to Organizational Analysis (Vers une approche de l’analyse organisationnelle fondée sur les valeurs concurrentes). Management Science, 29, 363-377.

Rosenbusch, H., Evans, A. M. et Zeelenberg, M. (2022). The Relative Importance of Joke and Audience Characteristics in Eliciting Amusement. Psychological Science, 33(9), 1386-1394.

Ruch, W. F., Hofmann, J., Rusch, S., & Stolz, H. (2018). Entraînement du sens de l’humour avec le programme des 7 habitudes de l’humour et satisfaction à l’égard de la vie. Humor-Journal international de la recherche sur l’humour, 31(2), 287-309.