La triste vérité sur la possession d’un animal de compagnie et la dépression

Photo by Konstantin Pelikh/123/RF
Source : Photo de Konstantin Pelikh/123/RF

**Note – voir la fin de ce billet pour des informations actualisées sur les études concernant la possession d’un animal de compagnie et la dépression).

Selon le journal britannique The Independent, « un nombre croissant d’études » montre que les animaux de compagnie peuvent atténuer une série de problèmes de santé mentale, y compris la dépression.

The Independent est loin d’être le seul à proclamer que l’acquisition d’un animal de compagnie chassera le blues. Mais les articles de presse qui vantent l’efficacité des animaux domestiques dans le traitement de la dépression ne se fondent généralement que sur quelques études. C’est pourquoi, afin d’avoir une vision plus large des résultats de la recherche sur la possession d’un animal de compagnie et la dépression, je me suis plongé dans la littérature de recherche sur le sujet. Je m’attendais à ce que la plupart des études concluent que la possession d’un animal de compagnie était associée à des taux de dépression plus faibles. Après tout, en réponse à un article récent sur les animaux de compagnie et le suicide, plusieurs lecteurs m’ont écrit pour me dire que leur relation avec leur chien les avait même empêchés de se suicider.

Mais ce n’est pas ce qui s’est passé.

Il existe de nombreuses recherches sur les animaux de compagnie et la dépression

En utilisant Google Scholar, j’ai trouvé 30 articles dans des revues à comité de lecture qui évaluaient les taux de dépression chez les propriétaires et les non-propriétaires d’animaux de compagnie. Quinze de ces études ont été menées aux États-Unis et la plupart des autres en Europe. La plupart des recherches sur les animaux de compagnie et la dépression se sont concentrées sur les personnes âgées. La moitié des études portaient sur des personnes âgées propriétaires ou non d’animaux de compagnie, 12 portaient sur des adultes d’âges très divers et 3 portaient sur des jeunes.

Ce que j’ai trouvé est surprenant.

La plupart des recherches montrent que les propriétaires d’animaux de compagnie ne sont pas moins déprimés

Graph by Ham Herzog
Source : Graphique de Ham Herzog : Graphique de Ham Herzog
  • Dix-huit des 30 études ont montré que, dans l’ensemble, il n’ y avait pas de différence dans les taux de dépression entre les propriétaires et les non-propriétaires d’animaux de compagnie.
  • Cinq études ont montré que les propriétaires d’animaux de compagnie étaient plus susceptibles d’ être déprimés que les non-propriétaires.
  • Quelques études ont obtenu des résultats mitigés. L’une d’entre elles indique que les femmes célibataires ayant un animal de compagnie sont moins déprimées que leurs homologues n’en ayant pas, mais l’inverse est vrai pour les hommes célibataires. Une autre étude, réalisée en 1999, n’a pas mis en évidence de différences générales dans les taux de dépression des hommes homosexuels et bisexuels, mais a montré que les hommes séropositifs ayant un animal de compagnie et n’ayant que peu ou pas d’amis étaient moins déprimés.
  • Seules 5 des 30 études ont montré que, en tant que groupe, les propriétaires d’animaux de compagnie souffraient moins de dépression que les personnes qui ne vivaient pas avec un animal de compagnie.
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La question de la taille de l’échantillon

Toutes choses égales par ailleurs, les chercheurs ont tendance à faire davantage confiance aux études comportant un plus grand nombre de sujets qu’à celles qui en comportent moins. Au total, 117 233 participants ont été inclus dans les 30 études que j’ai examinées, le nombre de participants allant de 88 à 53 418. Les cinq études qui ont montré que les propriétaires d’animaux de compagnie étaient moins déprimés comptaient en moyenne beaucoup moins de participants (moyenne = 401 sujets) que les études qui n’ont trouvé aucune différence dans les taux de dépression (moyenne = 4 683 sujets) ou qui ont montré que les propriétaires d’animaux de compagnie étaient plus déprimés (moyenne = 4 975 sujets). Onze études portaient sur plus de 1 000 sujets, mais aucune de ces grandes études n’a indiqué que les propriétaires d’animaux de compagnie en tant que groupe étaient moins susceptibles de souffrir de dépression.

Graph by Hal Herzog
Source : Graphique de Hal Herzog : Graphique de Hal Herzog

Qu’en est-il des propriétaires d’animaux plus âgés ?

Quinze de ces études portaient sur des personnes âgées, mais une seule d’entre elles a montré que les personnes âgées ayant un animal de compagnie se portaient mieux en termes de dépression. Neuf études n’ont pas constaté de différences entre les niveaux de dépression des propriétaires d’animaux de compagnie et des non-propriétaires. Quatre d’entre elles ont révélé que les propriétaires d’animaux de compagnie étaient plus susceptibles d’être déprimés.

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La possession d’un animal de compagnie peut-elle réduire la dépression chez certaines personnes ?

Il peut y avoir des exceptions pour certains groupes. Voici quelques domaines qui méritent d’être étudiés.

  • Dépression chez les jeunes. Deux études ont montré que les enfants sans-abri ayant un animal de compagnie présentaient des taux de dépression nettement inférieurs(ici et ici). Dans une autre étude, les enfants ayant une attitude positive à l’égard des animaux de compagnie présentaient des scores de dépression et des taux de délinquance inférieurs.
  • Perte sociale. Une étude réalisée en 2019 a montré que les propriétaires d’animaux de compagnie plus âgés ayant subi une perte (décès d’un conjoint ou divorce ) étaient moins déprimés que les non-propriétaires d’animaux de compagnie ayant subi une perte.
  • Différencesentre les sexes. Il est possible que l’impact des animaux de compagnie sur la dépression varie en fonction du sexe du propriétaire. Une étude de 2006, par exemple, a révélé que les femmes célibataires possédant un animal de compagnie étaient moins déprimées que les autres, mais que les hommes célibataires propriétaires d’un animal de compagnie présentaient davantage de symptômes dépressifs.
  • L’attachement à l‘animal de compagnie. On pourrait penser que les personnes qui sont plus attachées à leur animal de compagnie sont moins susceptibles de souffrir de dépression. Les résultats sont toutefois mitigés. Une étude réalisée en 1989 a montré que les propriétaires plus attachés à leur animal avaient tendance à être déprimés, mais la relation était faible. Mais cette étude a montré que chez les personnes vivant seules, l’attachement à l’animal de compagnie était lié à une plus grande dépression.
  • Types de propriétaires d’animaux de compagnie. Il est tout à fait possible, voire probable, que certains types de propriétaires d’animaux de compagnie soient plus (ou moins) susceptibles de souffrir de dépression que d’autres types de propriétaires d’animaux de compagnie. Par exemple, des chercheurs de l’université d’État de Floride ont récemment rapporté que les femmes âgées de plus de 85 ans et ne vivant qu’avec un chat étaient plus susceptibles d’être déprimées que les autres catégories de propriétaires d’animaux de compagnie plus âgés.

Pourquoi les propriétaires d’animaux de compagnie sont-ils plus déprimés ?

Pour des raisons obscures, dans cinq études, les propriétaires d’animaux de compagnie étaient plus déprimés que les autres. Une possibilité, bien sûr, est le hasard. Cependant, je pense que c’est peu probable ; trois de ces études portaient sur plus de 1 000 sujets. Comme c’est souvent le cas avec les affirmations concernant l' »effet animal » sur le bien-être humain, nous ne connaissons pas le sens de la flèche causale. Il est certainement possible que les personnes déprimées acquièrent un animal de compagnie dans l’espoir que leur compagnon animalier soulagera leur solitude et leur dépression. Les chercheurs ont également constaté que de nombreux propriétaires d’animaux deviennent déprimés à la suite de la mort ou de la maladie d’un animal de compagnie bien-aimé.

Le bilan

Après avoir passé une vingtaine d’heures à rechercher des articles dans des revues obscures, à examiner des tableaux de scores à l’échelle de la dépression et à envoyer des courriels aux chercheurs pour obtenir des copies de leurs manuscrits, je suis parvenu à plusieurs conclusions.

  • Tout d’abord, la plupart des recherches ne confirment pas l’affirmation selon laquelle la possession d’un animal de compagnie est liée à des taux de dépression plus faibles.
  • Deuxièmement, il existe quelques exceptions. Il s’agit notamment d’études portant sur les enfants sans-abri et les enfants des rues, les femmes et les personnes atteintes du sida qui vivent seules, et les personnes qui ont perdu leur partenaire. Des recherches supplémentaires sont nécessaires dans ces domaines.
  • Enfin, selon une campagne publicitaire de l’industrie des animaux de compagnie, « les animaux de compagnie sont de plus en plus souvent inclus dans les programmes de traitement de la dépression ». En réalité, la plupart des études scientifiques ont montré qu’un chiot, aussi mignon soit-il, ne remplace généralement pas efficacement le Zoloft ou le Prozac.
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Il existe de nombreuses raisons d’acquérir un animal de compagnie, mais le traitement de la dépression n’en fait pas partie.

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****Mise à jour – En novembre 2019, lorsque j’ai écrit ce billet, j’avais trouvé 30 études comparant la dépression chez les propriétaires d’animaux de compagnie et les non-propriétaires. En décembre 2022, 51 études avaient été publiées sur le sujet dans des revues à comité de lecture. D’après mes calculs, 35 d’entre elles n’ont trouvé aucune différence entre les scores de dépression des propriétaires et des non-propriétaires d’animaux de compagnie, 7 ont rapporté que les propriétaires d’animaux de compagnie étaient plus déprimés, 6 ont rapporté que les animaux de compagnie étaient moins déprimés, et 3 ont trouvé des résultats mitigés.

Si vous êtes chercheur et que vous souhaitez obtenir une liste des 51 articles que j’ai trouvés, envoyez-moi un courriel.

ImageFacebook: Soloviova Liudmyla/Shutterstock

Références

Carr, D. C., Taylor, M. G., Gee, N. R. et Sachs-Ericsson, N. J. (2019). Typologies des propriétaires et des non-propriétaires d’animaux de compagnie chez les adultes plus âgés : aller au-delà de la dichotomie. Aging & mental health, 23(11), 1452-1466.