La science de penser et de se sentir comme un chien

Il semble qu’une fois par semaine, je reçoive un avis concernant de nouveaux « livres sur les chiens » qui varient en taille, en forme et en qualité. Certains sont très scientifiques, d’autres sont un mélange de science et d’écriture facile à lire, d’autres encore perpétuent sans esprit critique des mythes infondés qui sont devenus des mèmes pour ceux qui souhaitent présenter les chiens comme les animaux qu’ils ne sont pas en réalité, et d’autres enfin traitent d’un seul chien.1 Il va sans dire que la manière dont les informations disponibles sont analysées et résumées ainsi que la qualité de l’écriture varient considérablement. Souvent, les données facilement disponibles ne sont pas incluses.

Je viens d’avoir la chance de lire un livre de premier ordre de l’écrivain scientifique et animateur Jules Howard, publié au Royaume-Uni et intitulé Wonderdog : How the Science of Dogs Changed the Science of Life (Merveilleux chien : comment la science des chiens a changé la science de la vie ). J’ai trouvé qu’il s’agissait d’un excellent résumé, minutieux et critique, des recherches portant sur un large éventail de questions, notamment : « Que pensent vraiment les chiens de nous ? Que savent-ils et comprennent-ils du monde ? Leurs émotions ressemblent-elles aux nôtres ? et aiment-ils comme nous ?« 2

Jules inclut également une perspective historique précieuse sur les différents intérêts de recherche et sur certaines des nombreuses personnes qui ont étudié et écrit sur ces merveilleux animaux, notamment Charles Darwin et Charles Turner.3 Il appelle également à plus de compassion dans la science. Les chiens ont fait l’objet de recherches extrêmement inhumaines et l’on peut sérieusement se demander si les données obtenues sont vraiment utiles.

Pourquoi devriez-vous lire ce livre ?

Il y a un bon nombre de raisons pour lesquelles je soutiens que Wonderdog devrait figurer sur votre liste de lectures incontournables. Jules écrit bien et réussit à informer les lecteurs sur la science solide qui sous-tend le comportement des chiens en général, ainsi que sur ce que nous savons de leur vie cognitive et émotionnelle. Il adopte un point de vue fortement éthologique, réfléchissant aux raisons pour lesquelles certains modèles de comportement ont évolué – à quoi ils servent – et pourquoi ils ont été conservés dans le répertoire comportemental des chiens. Il explique également avec soin comment la science est faite, réfléchit à la personnalité de certaines des personnes qui font de la recherche (dont beaucoup que je connais ou que j’ai connues, notamment Erik Zimen et Donald Griffin), et comment cela peut éclairer les méthodes qu’elles utilisent et les questions qu’elles posent.4

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Deux aspects importants de la manière dont Jules couvre la recherche sont centrés sur (1) la signification réelle des résultats de diverses études et la raison pour laquelle ils diffèrent et (2) la reproductibilité. Il ne s’agit pas d’une critique des différents projets de recherche, mais plutôt d’une prise de conscience que la manière dont les études sur des questions identiques ou similaires sont menées et l’humeur d’un chien peuvent influencer les résultats d’un projet. Dans le même ordre d’idées, Jules note que « les méthodes mêmes utilisées pour étudier l’esprit des chiens influençaient les idées qui leur étaient renvoyées« 5.

 Viktoria Slowikowska, Pexels
Source : Viktoria Slowikowska, Pexels

En ce qui concerne l’œil critique de Jules sur la signification des différentes recherches, lorsqu’il parle de ma propre étude surla « neige jaune » qui a ouvert la voie à d’autres travaux plus détaillés, il note à juste titre que je n’ai étudié qu’un seul chien, mais que cela a incité d’autres chercheurs à élargir nos connaissances sur la façon dont les chiens et d’autres animaux pourraient avoir une certaine conscience de soi basée sur des indices olfactifs plutôt que visuels, comme leur reflet dans un miroir. Le fait que les chiens et d’autres animaux ne réagissent pas à leur propre image dans un miroir comme le font d’autres animaux dans les études sur la conscience de soi ne signifie pas qu’ils n’ont pas une certaine conscience de soi, et il est trompeur de prétendre qu’ils ne l’ont pas en se basant uniquement sur des tests dans un miroir.

La conscience de soi est un sujet brûlant dans les études sur la cognition animale et nous devons en savoir plus sur les diverses espèces qui s’appuient sur des sens autres que la vision pour faire la distinction entre elles-mêmes et les autres.

La science en pratique : Qu’est-ce que c’est que d’être un chien ?

Je pourrais m’étendre longuement sur l’intérêt de lire et d’étudier Wonderdog et j’espère que ma brève critique montre qu’il s’agit d’un livre très riche et réfléchi qui mérite d’être lu. La couverture par Jules des sujets avec lesquels je suis le plus familier, y compris le jeu, est excellente.

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Wonderdog a également un aspect pratique important, car lorsque nous comprenons ce que c’est que d’être un chien, nous pouvons utiliser ces informations pour savoir ce qu’ils attendent de nous lorsqu’ils sont simplement en notre compagnie – ils ont besoin d’amour et de respect – lorsqu’ils se promènent et essaient de lire les courriers électroniques et de déchiffrer et comprendre les messages que les autres chiens ont laissés derrière eux ou envoient – ou lorsqu’ils rencontrent et saluent d’autres chiens et des humains – le reniflage de la gorge et des fesses est tout à fait approprié pour les chiens, quoi que nous en pensions.

Je partage l’enthousiasme débridé de Jules quant à l’importance de la recherche compatissante et non invasive, non seulement pour en savoir plus sur les chiens, mais aussi pour rendre hommage à leur vie cognitive et émotionnelle riche et profonde. La recherche non invasive peut produire des données plus significatives, et il est bon que de plus en plus de recherches éthologiques soient menées sur des chiens en liberté.

Je ne cesse de revenir aux différentes sections de Wonderdog pour voir ce que Jules avait à dire sur les personnes qui ont étudié les chiens et celles qui essaient actuellement de comprendre ce qui fait fonctionner les chiens, sur la recherche elle-même et sur ce que tout cela signifie dans l’apprentissage de ces êtres étonnants et fascinants.

Références

1) Pour une discussion sur de nombreux mythes, y compris celui selon lequel les chiens ne sont pas vraiment nos meilleurs amis ou des amoureux inconditionnels, cliquez ici.

2) Le livre Wonderdog : The Science of Dogs and Their Unique Relationship with Humans sera publié aux États-Unis en novembre 2022, et une description complète du livre peut être consultée ici. La version Kindle est disponible dès maintenant sur les sites britanniques.

3) Charles Turner a écrit plus de 70 articles sur l’apprentissage animal, à propos desquels Jules écrit : « …son impact sur les premières études sur l’intelligence animale a été presque complètement ignoré, en grande partie à cause des barrières insurmontables causées par son appartenance à l’ethnie afro-américaine ». (p. 68).

4) Une absence notable est celle des travaux fondamentaux du Dr Michael W. Fox, résumés dans de nombreux documents de recherche, dans Behaviour of Wolves, Dogs and Related Canids, et dans d ‘autres livres. Une autre absence concerne le processus de domestication. Les chiens étant parmi les animaux que je connais le mieux, j’espérais lire les travaux de Mark Derr et d’autres chercheurs –« Dumping the Dog Domestication Dump Theory Once and For All » et« The First Domestication : Comment les loups et les hommes ont évolué ensemble« .

5) L’un des domaines dans lesquels les données semblent diverger est celui de la capacité des chiens et des loups à suivre le regard et le pointage de l’homme. Les généralisations à l’emporte-pièce, telles que les chiens suivent le regard et le pointage tandis que les loups ne le font pas, ne sont pas vraies ; cela dépend d’un certain nombre de facteurs, notamment de la manière dont les chiens et les loups ont été élevés, de leur âge et des tâches à accomplir. Dans certaines études, les variations des données peuvent être influencées par l’humeur des chiens au moment où ils ont été utilisés.

« Que signifient vraiment toutes ces études sur les chiens ?

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Histoires cachées de la neige jaune : Ce que le nez d’un chien sait – Le sens des odeurs.

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