Elsa Einstein : 10 choses que vous ne saviez pas sur l’épouse d’Einstein


On sait beaucoup de choses sur Albert Einstein. Il a en effet exercé une influence considérable sur la communauté scientifique et le monde entier. Sa théorie de la relativité a changé le monde de la science à jamais.

Cependant, on sait très peu de choses sur la femme qui se cache derrière le plus grand génie du monde.

Vous êtes curieux ? Qui était-elle et comment a-t-elle joué un rôle dans notre histoire ?

Elle s’appelait Elsa Einstein. Apprenons à mieux la connaître.

1. Elsa était la deuxième femme d’Einstein.

Albert Einstein and his wife Mileva Maric Elsa Einstein: 10 things you didn't know about Einstein's wifeAlbert Einstein et sa première femme, Mileva Marić. Crédit : ETH-Bibliothek Zürich, Bildarchiv

Albert Einstein a été marié deux fois. Il a d’abord épousé Mileva Marić, une collègue physicienne et camarade de classe à l’université.

On en sait encore moins sur Mileva. Mais des recherches récentes suggèrent qu’elle pourrait avoir contribué de manière significative aux réalisations scientifiques révolutionnaires de Mileva. Le mariage aurait commencé par une histoire d’amour. Le couple travaillait en étroite collaboration sur le plan professionnel alors qu’Einstein n’était encore qu’un scientifique en herbe.

Mais les choses changent lorsqu’il entame une liaison avec Elsa en 1912. Le mariage s’est finalement effondré deux ans plus tard. Le divorce n’est prononcé qu’en 1919. Et il se marie immédiatement avec Elsa.

2. Elle était la cousine germaine d’Einstein.

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Elsa Einstein. Crédit : Bundesarchiv

Il n’était pas mal vu à l’époque que des cousins se marient entre eux. Il est intéressant de noter qu’Elsa et Albert étaient cousins des deux côtés. Leurs pères étaient cousins et leurs mères étaient sœurs. Ils ont passé leur enfance ensemble et se sont liés d’une solide amitié. Elsa l’appelait « Albertle » lorsqu’ils étaient jeunes.

À l’âge adulte, ils se sont retrouvés lorsque Albert a déménagé à Berlin pour son travail. Elsa y vit avec ses deux filles. Elle venait de divorcer de son premier mari. Albert lui rendait souvent visite. Ils entament une relation amoureuse. Le reste, comme on dit, appartient à l’histoire.

3. Elle cuisinait très bien et s’occupait bien d’Einstein.

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Elsa et Albert Einstein. Crédit : Wikimedia Commons

Du point de vue de la personnalité, la différence entre Elsa et Mileva était le jour et la nuit.

Mileva est une femme de tête, à l’esprit scientifique très proche de celui d’Albert. Elle aimait harceler Albert sur son travail et voulait toujours être impliquée. Elsa, en revanche, est une personne heureuse et se plaint rarement.

Après le départ de Mileva et des enfants, Albert tombe malade. C’est Elsa qui l’a soigné. Elle ne connaissait rien à la physique. Et c’était une excellente cuisinière, ce qui était apparemment ce qu’Albert aimait chez elle.

4. Elle a délibérément fait fuir Albert Einstein.

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Elsa et Albert Einstein. Crédit : Wikimedia Commons

Il est de notoriété publique qu’Elsa a joué un rôle de gardienne pour Albert. Au sommet de sa gloire, Albert était inondé d’attention. Il était mal équipé pour y faire face et voulait éviter les interactions sociales inutiles.

Elsa y veille et éloigne souvent les visiteurs, même effrayés.

Les amis d’Albert ont d’abord été sceptiques à l’égard d’Elsa. Ils la considèrent comme une personne en quête de célébrité et aimant l’attention. Mais elle s’est rapidement révélée être une compagne compétente pour Einstein.

5. Elle s’occupait de l’aspect commercial.

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Elsa et Albert Einstein. Crédit : Wikimedia Commons

Elsa avait un esprit pratique et gestionnaire.

Cela s’est avéré utile lorsqu’il s’est agi des engagements professionnels d’Albert.

Albert lui-même était le scientifique typique, souvent distrait des affaires qui n’étaient pas scientifiques. Elsa était celle qui organisait son emploi du temps, s’occupait de la presse et veillait à ce que tout se passe bien dans les coulisses.

Elle a géré les finances d’Albert et a compris très tôt que sa correspondance et ses manuscrits auraient une valeur monétaire à l’avenir.

On l’a souvent vue voyager avec Albert et elle a toujours été sa compagne lors de ses apparitions publiques. Elle a facilité la vie d’Albert en lui créant un environnement de travail agréable, tout en veillant à la bonne marche du ménage.

Elsa a également été la force motrice du processus de construction de leur maison d’été à Caputh, près de Potsdam.

6. Albert Einstein lui écrivait des lettres presque tous les jours.

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De gauche à droite : Elsa, Albert et Robert Millikan. Crédit : Wikimedia Commons

1 300 lettres, qui vont de 1912 à la mort d’Einstein en 1955, ont été rendues publiques en 2006. La collection appartenait à la belle-fille d’Einstein, Margot, et n’a été publiée que 20 ans après sa mort.

Les lettres donnent un aperçu de la vie personnelle d’Albert. La plupart des lettres sont écrites à sa femme, ce qu’il semble avoir fait presque tous les jours où il était loin d’elle. Dans ses lettres, il décrit ses expériences en matière de tournées et de conférences en Europe.

Dans une carte postale, il se lamente sur les inconvénients de sa célébrité :

« Bientôt, j’en aurai assez de la (théorie de la) relativité. Même une telle chose s’estompe lorsqu’on s’y intéresse de trop près ».

7. Albert s’est ouvert à Elsa de ses aventures extraconjugales.

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Albert et Elsa Einstein avec Ernst Lubitsch, Warren Pinney

Il semble que le génie d’Albert Einstein ne se soit pas étendu à sa vie privée. Le physicien a reçu beaucoup d’attention de la part des femmes. Et apparemment, toutes n’étaient pas malvenues.

Les mêmes documents publiés en 2006 contenaient des lettres franches adressées à Elsa, dans lesquelles il expliquait ses aventures extraconjugales. Dans l’une de ces lettres, après l’avoir confronté à sa liaison avec l’une de ses amies proches, Albert écrit :

« Mme M a certainement agi selon la meilleure éthique judéo-chrétienne : 1) on doit faire ce qui nous plaît et ne nuit pas à autrui ; et 2) on doit s’abstenir de faire des choses qui ne nous plaisent pas et qui ennuient autrui. C’est à cause de 1) qu’elle est venue avec moi, et à cause de 2) qu’elle ne t’a pas dit un mot ».

Parmi toutes les femmes mentionnées dans sa correspondance, on trouve Margarete, Estella, Toni, Ethel, et même son « amante espionne russe », Margarita.

A-t-il regretté ses tricheries ?

Apparemment, il était au moins conscient de ses défauts. Dans une lettre adressée à un jeune homme, il écrit :

« Ce que j’admire chez ton père, c’est qu’il est resté toute sa vie avec une seule femme. C’est un projet dans lequel j’ai grossièrement échoué, deux fois. »

8. Elsa a accepté Albert, malgré tous ses défauts.

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On ne sait pas vraiment pourquoi Elsa est restée fidèle et loyale envers son mari. Cependant, elle semble l’avoir accepté dans son intégralité, même dans ses défauts.

Dans une lettre, elle explique de manière assez poétique ce qu’elle pense de lui :

« Un tel génie devrait être irréprochable à tous égards. Mais la nature n’est pas ainsi faite, là où elle donne de manière extravagante, elle reprend de manière extravagante. »

9. Albert envisage de rompre ses fiançailles avec elle pour demander sa fille Ilse en mariage.

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De gauche à droite : Heinrich Jacob Goldschmidt, Albert Einstein, Ole Colbjørnsen, Jørgen Vogt et Ilse Einstein. Crédit : Wikimedia Commons

Une autre révélation étonnante de la vie personnelle tumultueuse d’Albert est le fait qu’il a failli rompre ses fiançailles avec Elsa et demander sa fille, Ilse, en mariage.

À l’époque, Ilse était sa secrétaire alors qu’il était directeur de l’Institut de physique Kaiser Wilhelm à l’Académie des sciences de Prusse.

Elle a fait part de son désarroi dans une lettre révélatrice adressée à une amie proche :

« Albert lui-même refuse de prendre une décision ; il est prêt à se marier avec maman ou avec moi. Je sais qu’A. m’aime beaucoup, peut-être plus qu’aucun autre homme ne l’aimera jamais, il me l’a d’ailleurs dit lui-même hier. »

Ce qui est encore plus étrange, c’est qu’Elsa elle-même était prête à s’effacer si cela pouvait rendre Ilse heureuse. Ilse, elle, ne ressentait pas la même chose à l’égard de son futur beau-père. Elle l’aimait, oui. Mais en tant que père.

Elle a écrit :

« Il vous semblera étrange que ce soit moi, une petite chose stupide de 20 ans, qui doive décider d’une question aussi sérieuse ; j’ai du mal à y croire moi-même et je me sens très malheureuse de le faire aussi. Aidez-moi ! »

La question de savoir si la relation a été consommée ou non est toujours d’actualité. Elsa et Albert se sont mariés l’année suivante et sont restés mariés jusqu’à sa mort.

10. Albert Einstein a profondément pleuré sa mort.

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Elsa et Albert au Japon. Crédit : Wikimedia Commons

Einstein avait beaucoup de qualités. L’affectif ne semble pas être l’une d’entre elles. En fait, si vous regardez de près sa vie personnelle, vous remarquerez une tendance au détachement émotionnel.

Nous ne saurons jamais avec certitude s’il aimait profondément Elsa ou s’il la considérait simplement comme une compagne de confiance. Ce que nous savons, c’est qu’il a profondément pleuré sa mort.

Elsa tombe malade, souffrant de problèmes cardiaques et rénaux, peu après son installation aux États-Unis en 1935. Peu avant sa mort, elle s’est exprimée auprès d’un ami sur l’impact de sa maladie sur Albert, déclarant avec étonnement :

« Je n’ai jamais pensé qu’il m’aimait autant. »

Albert se serait montré attentif et bienveillant durant les derniers jours de sa vie. Elle est décédée le 20 décembre 1936.

Il avait vraiment le cœur brisé. Son ami Peter Bucky a déclaré que c’était la première fois qu’il voyait le physicien pleurer. Dans une lettre, il écrit

« Je me suis très bien habitué à la vie ici. Je vis comme un ours dans sa tanière (…). Ce caractère d’ours a été renforcé par la mort de ma camarade, qui était plus douée que moi avec les autres ».

Maintenant que vous avez découvert Elsa Einstein, apprenez-en plus sur le fils oublié d’Albert Einstein, Eduard Einstein.