Changement de langue, changement de personnalité ? Données découvertes

En 2011, puis en 2012, j’ai demandé si les personnes bilingues qui parlent deux langues (ou plus) changent de personnalité lorsqu’elles changent de langue.

Dans le premier billet, j’ai donné des témoignages de bilingues comme celui-ci : Je trouve que lorsque je parle russe, j’ai l’impression d’être une personne beaucoup plus gentille, plus « douce ». En anglais, je me sens plus « dur », plus « professionnel ».

J’ai examiné deux études et j’ai proposé que ce qui est ressenti comme un changement de personnalité est très probablement simplement un changement d’attitudes et de comportements qui correspond à un changement de situation ou de contexte, indépendamment de la langue. J’ai conclu qu’il n’y a pas de relation causale directe entre la langue et la personnalité.

Dans le deuxième billet, j’ai passé en revue les nombreux commentaires que j’ai reçus de lecteurs qui étaient d’accord avec le fait que des contextes, des domaines de vie et des interlocuteurs différents – qui peuvent à leur tour induire des langues différentes – déclenchent des impressions, des attitudes et des comportements différents, que l’on soit monolingue ou bilingue. En tant que bilingues, nous nous adaptons à la situation ou à la personne à qui nous parlons et nous changeons de langue lorsque c’est nécessaire, sans pour autant changer de personnalité.

Huit ans plus tard, ces deux articles, sur un total de 149 articles, ont été les plus consultés de tous les articles de mon blog, ce qui montre l’intérêt des lecteurs pour cette question. Au fil des ans, j’ai constaté que le professeur Jean-Marc Dewaele du Birkbeck College (Université de Londres), entre autres, a tenté d’expliquer pourquoi les bi- et multilingues ressentent des différences lorsqu’ils changent de langue (voir ici pour un exemple). J’ai également remarqué que de nombreux chercheurs préfèrent désormais formuler la question en termes de changement de cadre culturel ou d’accommodement culturel, conformément à ce qui est proposé ci-dessus.

Dans la littérature sur la personnalité, j’ai cherché des études portant sur une seule langue qui montrent que les évaluations de la personnalité peuvent être modulées en fonction de la situation/du contexte dans lequel le participant est placé. Si c’est le cas, et si la modification est plus importante que celle constatée lors d’un changement de langue, alors la question serait en grande partie résolue, du moins au niveau de la personnalité.

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Ce n’est que récemment, et par hasard, que je suis tombé sur deux études qui montrent expérimentalement que nous modulons effectivement nos traits de personnalité en fonction de l’endroit où nous nous trouvons et de la personne avec laquelle nous sommes. Permettez-moi de décrire l’une d’entre elles.

Oliver Robinson, de l’université de Greenwich en Angleterre, a utilisé une version adaptée de l’inventaire de personnalité à dix éléments (Ten-Item Personality Inventory, TIPI), qui est une mesure du modèle à cinq facteurs de la personnalité, également connu sous le nom d’inventaire Big Five. Il s’agit des dimensions suivantes : Extraversion, Agréabilité, Ouverture, Stabilité émotionnelle et Conscience.

Ses participants ont reçu des paires d’items tels que « extraverti, enthousiaste » ; « fiable, autodiscipliné » ; et « sympathique, chaleureux », et ils devaient juger dans quelle mesure ils pensaient que ces items s’appliquaient à eux dans trois situations différentes : avec leurs parents, avec leurs amis et avec leurs collègues de travail. Pour ce faire, ils devaient inscrire un chiffre sur une échelle de 1 (pas du tout d’accord) à 7 (tout à fait d’accord).

Oliver Robinson a regroupé les résultats sous les cinq dimensions de personnalité testées et a montré que les évaluations étaient fortement influencées par le contexte. Ainsi, la note moyenne pour l’extraversion était de 4,72 avec les collègues de travail, de 5,18 avec les parents, jusqu’à 5,78 avec les amis. Pour l’agréabilité, les notes moyennes correspondantes étaient respectivement de 4,88, 4,54 et 5,17. Les trois autres traits ont montré une variation similaire. L’auteur conclut que la majorité des personnes adaptent ou modulent leur personnalité pour « s’intégrer » aux situations sociales dans lesquelles elles sont placées.

Il convient à présent de comparer les résultats d’Oliver Robinson avec ceux obtenus dans le cadre d’études sur la personnalité qui demandaient à des personnes bilingues de donner des évaluations dans leur langue respective. Par exemple, Sylvia Chen et Michael Bond de l’Université polytechnique de Hong Kong ont utilisé l’inventaire Big Five pour mesurer la personnalité perçue de leurs participants. Les échelles d’évaluation qu’ils ont utilisées allaient de 1 (pas du tout d’accord) à 5 (tout à fait d’accord). Dans leur première étude, ils ont demandé à la moitié de leurs participants bilingues chinois-anglais d’évaluer leurs propres traits de personnalité en anglais uniquement et à l’autre moitié des participants bilingues de le faire en chinois.

Si un changement de langue induit un véritable changement de personnalité, les résultats liés à la langue devraient être très différents. En fait, les évaluations en chinois et en anglais étaient très similaires. Pour les cinq traits de personnalité, la moyenne des différences absolues entre les évaluations en chinois et celles en anglais n’était que de 0,124 ! Dans l’étude monolingue de Robinson, en revanche, une fois l’échelle de 1 à 7 ajustée à une échelle de 1 à 5, la différence moyenne était pratiquement quatre fois plus importante (0,45) !

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Que se passe-t-il si les mêmes bilingues donnent des notes dans une langue, puis, quelque temps plus tard, dans une autre ? C’est exactement ce que Nairán Ramírez-Esparza et ses coauteurs ont examiné dans une étude utilisant des personnes bilingues anglais-espagnol. Les différences absolues entre les évaluations dans une langue et dans l’autre étaient à nouveau extrêmement faibles (moyenne de 0,116) et très similaires à celles de l’étude de Sylvia Chen et Michael Bond.

Ainsi, comme je l’ai indiqué dans le tout premier billet sur le sujet, c’est l’environnement, la culture et les interlocuteurs qui amènent les bilingues à adapter leurs attitudes, sentiments et comportements (en même temps que la langue) – et non leurs langues en tant que telles. Le trilingue suisse-allemand-français-anglais que j’ai cité dans mon premier billet sur le sujet l’exprime parfaitement : « Lorsque je parle anglais, français ou allemand à ma sœur, ma personnalité ne change pas. Cependant, selon l’endroit où nous nous trouvons, nos deux comportements peuvent s’adapter à certaines situations dans lesquelles nous nous trouvons. »

Pour une liste complète des articles de blog « La vie d’un bilingue » par domaine de contenu, voir ici ou visiter le site web de François Grosjean.

Références

Chen, Sylvia Xiaohua, et Bond, Michael Harris (2010). Deux langues, deux personnalités ? Examiner les effets de la langue sur l’expression de la personnalité dans un contexte bilingue. Personality and Social Psychology Bulletin, 36 (11), 1514-1528.

Robinson, Oliver C. (2009). Sur la malléabilité sociale des traits : Variabilité et cohérence dans l’expression des traits du Big 5 dans trois contextes interpersonnels. Journal of Individual Differences, 2009, 30(4), 201-208.

Ramírez-Esparza, Nairán, Gosling, Samuel D., Benet-Martínez, Verónica, Potter, Jeffrey P., et Pennebaker, James W. (2006). Do bilinguals have two personalities ? A special case of cultural frame switching. Journal of Research in Personality, 40, 99-120.