Sur la nature sauvage

Je n’ai jamais vu de lion de montagne, du moins pas dans la nature. Cela ne devrait pas être surprenant, même si j’habite dans les Catskill Mountains du nord de l’État de New York, car en 2011, l’U.S. Fish and Wildlife Service a déclaré que le puma était éteint dans le nord-est et l’a officiellement retiré de la liste des espèces en voie de disparition en tant qu’espèce « extirpée » (c’est-à-dire localement éteinte) en 2018. En effet, à la fin des années 1800, le puma avait largement disparu de l’État de New York en raison de la chasse et du piégeage. La tête du grand félin avait même été mise à prix car il était considéré comme un dangereux prédateur et une menace pour le bétail.

Pourtant, peu après avoir emménagé ici, il y a près de vingt ans, j’ai commencé à entendre parler des lions de montagne. Il semblait qu’il y en avait partout, de façon prévisible dans la région accidentée des « High Peaks », les Eastern Catskills, et dans les contreforts encore sauvages des Catskills à l’ouest, mais aussi à la périphérie des villes et villages ruraux, aperçus dans les arrière-cours et traversant les routes de campagne avec désinvolture. En effet, lorsque je donne des conférences en tant que naturaliste, invitant les gens à partager leurs propres récits sur la vie sauvage, je suis submergé par les rapports d’observation de lions de montagne. Selon les soi-disant « experts », notamment les biologistes de la faune du DEC (Department of Environmental Conservation) de l’État de New York, il n’y a pas de signes démontrables d’une population reproductrice de pumas dans la région. Par « signes évidents », j’entends des traces vérifiables, des excréments, des poils, voire des carcasses de cerfs (ou de moutons ou de bovins) qui révéleraient les marques de morsure caractéristiques du grand félin, causées par ses dents acérées, semblables à celles d’un sabre.

Skeeze / Pixabay
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Source : Skeeze / Pixabay

Cela ne veut pas dire qu’il n’y a pas d’observations légitimes occasionnelles de lions de montagne, mais la plupart peuvent être attribuées, selon ces experts, à des évasions d’installations autorisées (ou même illégales). En 2010, dans un cas qui a donné lieu au récit saisissant et émouvant de William Stolzenburg, Heart of a Lion : A Lone Cat’s Walk Across America de William Stolzenburg, un puma a été repéré dans le village de Lake George, dans les Adirondacks. D’énormes traces dans la neige, identifiées comme celles d’un puma, et des poils dont l’ADN permettait de relier le chat aux pumas de la colonie de reproduction connue la plus proche, dans les Black Hills du Dakota du Sud, ont permis de compléter l’identification. Le mâle de trois ans, qui cherchait à s’accoupler, a été tragiquement tué par une voiture dans le Connecticut en juin 2011.

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Mais sa présence a de nouveau soulevé la question : d’autres pumas, en quête d’amour, pourraient-ils se rendre dans les Catskills ou les Adirondacks pour y fonder leur propre famille ? Un débat s’est engagé sur la nécessité de réintroduire ces grands félins, en tant que prédateurs suprêmes, notamment dans les vastes Adirondacks, moins peuplés, afin de revitaliser l’environnement. Laissés à eux-mêmes, les cerfs de Virginie peuvent décimer la flore locale. En l’absence de couguars (du mot tupi signifiant « faux cerf », ce qui montre que ces indigènes de la forêt amazonienne ont compris un concept scientifique moderne, à savoir qu’un « prédateur évolue pour se fondre dans le même habitat que sa principale proie », en référence au pelage fauve de ces deux animaux), le monde naturel est de plus en plus déséquilibré. Nous sommes désormais le prédateur suprême…

Les personnes qui voient des pumas, qu’il s’agisse de Catskillers de longue date ou de nouveaux venus, de chasseurs (qui connaissent les animaux sauvages mieux que quiconque) ou de membres du DEP (la police du Department of Environmental Protection chargée de patrouiller dans le système de réservoirs du nord de l’État, qui alimente la ville de New York), ne sont pas rassurées par les assurances du DEC selon lesquelles ils aperçoivent des lynx roux, des chats domestiques ou même des coyotes ou des chiens domestiques. Le DEC, exaspéré par les allégations de « dissimulation » selon lesquelles l’agence relâche des pumas dans le but de contrôler la population de cerfs, a créé une page web, Eastern Cougar Sightings, où les « preuves » photographiques de ces observations sont rejetées comme étant des photos de pumas de l’Ouest et où l’on peut lire ce qui suit : « Le DEC n’a jamais relâché de couguars, malgré ce que l’on peut entendre à ce sujet.

Mais ceux qui ont vu un couguar sont catégoriques. Ils citent comme « preuve » la longue queue de la créature (la queue du lion de montagne mesure 26 à 32 pouces alors que celle du lynx roux n’est que cela, un « bob » qui donne son nom au chat beaucoup plus petit), sa couleur fauve constante et sa taille impressionnante (le cougar pèse en moyenne 180 livres et la longueur de son corps, y compris sa queue caractéristique, est de 1,5 à 2,5 mètres). Si cette prodigieuse créature est effectivement ce que les gens voient, il est peut-être compréhensible qu’ils soient réticents à accepter les chats et les chiens, même les félins et les canidés sauvages, comme explication.

Alors, ces chats sauvages, en si grand nombre, même sans preuve vérifiable, existent-ils vraiment ici, ou le lion de montagne est-il devenu une sorte de bigfoot local, plus un mythe qu’un chat ? En fait, qu’est-ce que les gens voient ? Je ne connais pas la réponse. Et je ne mettrais jamais en doute le récit individuel d’une observation de puma. Mais j’ai mes idées sur le sujet, qui ne sont peut-être que ma propre projection, le puma étant un test de Rorschach.

Ce qui me fascine, c’est le besoin, voire la volonté, de voir le puma. Le voir, c’est comme jeter un coup d’œil dans le passé, dans un monde indompté et sans entrave, un monde en parfait équilibre. Thoreau a écrit : « La préservation du monde passe par la nature sauvage ». Il était l’un des premiers défenseurs de la préservation, plaidant pour la protection des espaces sauvages, mais il plaidait également pour la préservation de la nature sauvage en nous, pour la préservation de notre lien ancestral avec la nature sauvage, à une époque où nous étions simplement une partie de la nature, en phase avec elle, un prédateur imparfait n’ayant que son intelligence pour se démarquer. Le puma, bourreau parmi les prédateurs, silencieux, furtif et changeant de forme, se déversant sur les rochers comme du mercure liquide, est l’incarnation de ce monde sauvage perdu – et l’un de nos derniers liens avec lui.

En regardant la prairie de début septembre, encore embrumée, la verge d’or scintillant dans le soleil matinal, je pourrais facilement imaginer un puma, dont le pelage fauve se fondrait dans le paysage, le rendant presque invisible, se faufilant entre les hautes herbes brunies. Que ressentirais-je à cette vue ? De l’excitation, mais aussi de la terreur. Je connais les dangers de la nature sauvage. Mais j’éprouverais aussi un étrange sentiment d’acceptation, du fait que la plus sauvage des créatures, ce cœur sauvage, se soit approchée si près de moi, se soit montrée à moi, m’ait revendiquée comme son territoire. Et je me sentirais également réconforté par le fait que ce « chat fantôme » insaisissable et secret, comme on l’appelle, malgré nos meilleures tentatives pour l’éradiquer, comme la nature elle-même, avait perduré.