Les liens qui unissent : Le contrat social en temps de pandémie

En tant qu’Américain de la classe moyenne ayant grandi confortablement dans la banlieue de Washington, D.C., je tenais pour acquis ma bonne santé et je ne pensais jamais à la présence permanente de produits de première nécessité – nourriture, eau, abri. Cela a changé lorsque je me suis rendue en République du Niger pour enseigner et mener des recherches anthropologiques auprès du peuple Songhay au Niger, en Afrique de l’Ouest.

Dans les villages ruraux du Niger où j’ai vécu, de nombreuses personnes n’avaient pas grand-chose à manger. La plupart des villageois n’avaient pas accès à l’eau potable. Les maisons n’avaient ni plomberie ni électricité. J’ai été choquée de voir de jeunes enfants mourir d’infections, de paludisme, de maladies gastro-intestinales, d’hépatite et de tuberculose. Dans la région où je vivais, environ la moitié des nouveau-nés mouraient avant l’âge de deux ans. Quelle triste réalité !

Paul Stoller
Un village Songhay typique dans l’ouest rural du Niger
Source : Paul Stoller

Dans cette sombre réalité, les Songhay que j’ai rencontrés se sont révélés être un peuple fort et résistant qui a affronté la pauvreté, la chaleur et la maladie avec une dignité admirable. Au cours de mes recherches anthropologiques sur le terrain au Niger en 1984, j’ai vécu une famine dévastatrice. Cette année-là, la maigre récolte de mil du mois d’octobre précédent signifiait qu’en juin, lorsque je suis arrivé, personne n’avait assez de nourriture pour nourrir sa famille. Le spectacle d’enfants émaciés au regard vide m’a hanté.

Les gens m’ont raconté que pour remplir leur ventre vide, ils coupaient l’écorce des arbres, la pulvérisaient et en faisaient une pâte semblable à la concoction de millet qu’ils mangeaient normalement. Sachant que des personnes étaient déjà mortes de faim et de ses complications, j’ai acheté autant de riz que possible et j’en ai mis des sacs dans un camion qui devait m’emmener à Wanzerbe, le célèbre village des sorciers Songhay, qui avait été particulièrement touché. A mon arrivée, j’ai organisé la distribution du riz qui, malheureusement, n’a pas fait grand-chose dans un village de 1 000 habitants. Le soir de mon arrivée, deux enfants en bas âge de ma concession sont morts. Le soir suivant, une personne âgée de la même concession est tombée malade et est décédée subitement.

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Paul Stoller
Wanzerbe pendant la grande famine de 1984
Source : Paul Stoller

Compte tenu des circonstances, mes hôtes de Wanzerbe ont fait preuve d’un stoïcisme remarquablement digne. Ils m’ont remercié pour ma maigre contribution et se sont plaints de la négligence du gouvernement à l’égard des populations rurales. Ils m’ont dit que cette famine était plus grave que les précédentes.

« Cette fois, c’est grave », m’a dit un ancien. « Beaucoup de gens mourront, mais nous nous en sortirons. Nous avons connu la famine à de nombreuses reprises. Nous sommes un peuple fort. Nous avons toujours veillé les uns sur les autres. Si un groupe n’a pas assez de nourriture, un voisin lui apportera du millet ou de la bouillie. Ensemble, nous continuons à vivre.

Face à la mort et au désespoir, cette résilience m’a profondément impressionné. Elle m’a appris que je devais être reconnaissant de vivre dans un endroit où la nourriture, l’électricité et l’eau sont abondantes. Plus important encore, mon expérience de la famine et de la mort au Niger m’a appris l’importance fondamentale de la notion de contrat social de Jean-Jacques Rousseau, le lien social tacite qui unit les gens.

En réponse au stress et à la douleur engendrés par la pandémie de coronavirus COVID-19, les Américains renforcent les liens qui unissent les gens. Les voisins veillent les uns sur les autres. Les facteurs risquent de s’exposer en apportant les lettres à nos maisons. Les employés des supermarchés, surchargés de travail et surexposés, traitent nos commandes de nourriture dans les magasins et sur les sites de ramassage en bordure de rue. Les chauffeurs de camions de livraison s’exposent à des risques pour fournir de la nourriture et d’autres biens à ceux d’entre nous qui sont plus âgés ou qui souffrent d’une maladie sous-jacente.

Les travailleurs de la santé, dont certains ont pris leur retraite, risquent leur vie pour soigner les malades. En effet, cette crise de santé publique nous a poussés à penser et à agir différemment. La pandémie nous a obligés à reconfigurer nos habitudes, ce qui signifie que beaucoup d’entre nous tiennent beaucoup moins pour acquis.

Lorsque nos garde-manger et nos réfrigérateurs seront vides, pourrons-nous trouver plus de nourriture ?

Que se passe-t-il si moi ou un membre de ma famille tombe gravement malade ? Pourrons-nous passer des tests ? Y aura-t-il un lit d’hôpital disponible en soins intensifs ou un ventilateur ?

Dans ce contexte social, nombre d’entre nous pourraient être amenés à revoir leurs priorités. Pour ma part, je réfléchis à ce qui est important dans ma vie.

Les membres de ma famille savent-ils à quel point je les aime ?

Ai-je pris contact avec mes voisins ?

Est-ce que je comprends mieux que les êtres humains sont des animaux sociaux et que le contact humain – quel que soit son support – est le ciment qui nous unit en tant que familles et communautés ?

Paul Stoller
Message du matin dans les quartiers en période de pandémie
Source : Paul Stoller

Les spécialistes savent depuis longtemps que c’est le contrat social qui jette les bases d’une société viable. Dans son ouvrage classique, Le contrat social (1762), Jean-Jacques Rousseau écrit :

« Puisque les hommes ne peuvent pas créer de nouvelles forces, mais seulement combiner et contrôler celles qui existent déjà, la seule façon dont ils peuvent se préserver est d’unir leurs forces séparées dans une combinaison assez forte pour surmonter toute résistance, de les unir de telle sorte que leurs forces soient dirigées par un seul motif et qu’elles agissent de concert ».

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Pour moi, les mots de Rousseau sonnent juste. Les événements extraordinaires provoquent le plus souvent une prise de conscience fondamentale : C’est le contrat social qui nous permet d’affronter les questions existentielles qui définissent nos vies sociales. Une fois la menace existentielle dissipée, il est facile de retomber dans les routines individuelles de la vie quotidienne. Un retour à la normalité post-pandémique pourrait bien provoquer un retour à une vie quotidienne dans laquelle nous prenons pour acquis les éléments essentiels de la vie dans le monde.

Les Songhay des régions rurales du Niger et du Mali n’ont pas le même confort que les Américains. Compte tenu des conditions économiques dans lesquelles la plupart d’entre eux vivent, les personnes que je connais au Niger ne considèrent rien ou presque comme acquis. Vivant dans une pauvreté difficilement imaginable pour la plupart d’entre nous, ils sont contraints d’adhérer au contact social afin de faire face aux défis physiques, économiques et émotionnels de leur vie quotidienne difficile.

Confrontés aux privations quotidiennes, leur extraordinaire dignité est un modèle pour nous tous.

Dans le sillage de la pandémie, allons-nous la suivre ?

Références

Rousseau Jean-Jacques 1968 [1762] Le contrat social. New York et Londres : Penguin Books