Décontaminer votre relation

Au plus fort de la première épidémie de COVID-19 en Europe et aux États-Unis, un Munichois a léché un distributeur de tickets de métro, affirmant qu’il essayait de propager le virus. De même, une femme de Pennsylvanie a toussé sur 35 000 dollars de nourriture dans une épicerie, et un homme au Royaume-Uni a craché au visage d’officiers de police. La myriade de cas a conduit les gouvernements à prendre des mesures, et le ministère américain de la justice a depuis déclaré que la propagation intentionnelle du coronavirus pouvait être considérée comme un acte de terrorisme.

Si la plupart des gens n’inspirent jamais intentionnellement la terreur aux autres – et encore moins à ceux avec qui ils entretiennent une relation étroite – ils finissent souvent par le faire lorsqu’ils choisissent de ne pas prendre au sérieux les inquiétudes de ceux dont la sensibilité à la contagion est plus élevée que la leur. Certes, vous ne terrifiez pas intentionnellement votre partenaire lorsque vous refusez de nettoyer votre téléphone avant de le poser sur le comptoir ou d’enlever vos chaussures avant d’entrer dans la maison – tout comme vous ne lui briseriez pas intentionnellement le cœur si vous aviez une liaison. Mais il ne suffit pas de ne pas causer intentionnellement du tort ; nous devons intentionnellement ne pas le faire, si nous espérons conserver nos relations (et notre sens moral) intactes.

Les gens sont plus ou moins sensibles aux germes et à l’hygiène, et ce pour diverses raisons. J’évoquerai brièvement deux de ces raisons qui peuvent être particulièrement pertinentes dans le cas présent : la sensibilisation et le sexe.

Il est possible que les personnes sensibles aux germes soient simplement plus « instruites en matière d’hygiène », plus conscientes de la nature et de la propagation des germes. Pensez à quel point vous êtes aujourd’hui plus sensible à l’idée que quelqu’un trempe deux fois dans le bol commun de houmous ou touche une poignée de porte publique que vous ne l’étiez avant que l’internet ne soit inondé de vidéos montrant des surfaces contaminées et tachetées, éclairées par une lampe noire détectant les germes.

En effet, la conscience et la sensibilité tendent à aller de pair : lorsque nous sommes plus conscients du racisme, par exemple, nous sommes plus susceptibles de remarquer les attitudes et les comportements racistes et d’y réagir. (En tant que telle, l’expression « monstre à germes » n’est pas seulement dévalorisante, elle est totalement subjective. Par exemple, dans les années 1800, les médecins qui préconisaient le lavage des mains avant une intervention chirurgicale étaient moqués et méprisés).

La culture joue également un rôle dans la perception de la contamination et de l’hygiène – en particulier, la sensibilité aux germes et à l’hygiène semble être liée au sexe. La sensibilité en général est considérée comme un trait de caractère féminin (qui est dévalorisé et, par conséquent, souvent tourné en dérision) ; et de nombreuses attitudes et comportements concernant l’hygiène sont ancrés dans le sexisme. Les hommes qui ne sont pas douchés ou apprêtés sont « musqués » et « débraillés », tandis que les femmes sont « rangées » et « mal soignées ».

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De plus, les femmes ont toujours été considérées comme moins hygiéniques que les hommes (il suffit de penser à la perception répandue de la saleté des femmes en période de menstruation et à la commercialisation de produits d' »hygiène féminine ») et, plus encore, on attend d’elles qu’elles respectent des normes de propreté plus strictes. Toutefois, malgré ces faits et les études montrant que les femmes sont généralement plus hygiéniques que les hommes, les personnes de tous les sexes peuvent déclencher des craintes de contamination chez les autres, comme l’a montré la femme qui tousse dans un magasin d’alimentation.

Que devons-nous donc faire si nous voulons réduire le risque d’angoisser encore plus ceux qui sont plus sensibles aux germes que nous pendant cette période effrayante ?

Tout d’abord, il faut prendre au sérieux les préoccupations de l’autre personne en matière de contamination. Cela signifie qu’il faut l’écouter ouvertement, dans le but de comprendre vraiment pourquoi il est anxieux et ce dont il a besoin pour se sentir moins effrayé. Cela signifie également qu’il faut être prêt à s’informer davantage et à agir en fonction des informations obtenues : il se peut que vos comportements soient en contradiction avec ceux recommandés par l’OMS, ce qui est en effet une source d’inquiétude.

Même si le risque de contamination est faible, ne minimisez pas l’anxiété de l’autre personne. La minimisation a tendance à entraîner une maximisation : lorsqu’une personne a l’impression que ses craintes ne sont pas reconnues, elle augmente souvent le volume, à l’intérieur comme à l’extérieur. Elle devient plus anxieuse et s’efforce de contrôler son environnement. Vous ne vous sentiriez probablement pas rassuré si votre colocataire vous disait nonchalamment de ne pas vous inquiéter parce qu’il n’y a qu’un faible risque que sa nouvelle tarentule de compagnie (de la variété venimeuse du saphir bleu) qu’il laisse sortir de la cage une fois par jour finisse sur votre cheville. Au lieu de cela, l’absence de son inquiétude exacerbera la vôtre.

Les besoins d’hygiène sont des besoins de sécurité – et pour qu’une relation perdure, ses membres doivent s’engager à protéger le sentiment de sécurité de l’autre. Supposons que la personne avec laquelle vous êtes en relation soit en fait « hypersensible » en ce qui concerne l’exposition aux germes. Et alors ? Nous sommes tous vulnérables dans nos relations. Peut-être êtes-vous particulièrement sensible à toute trace de trahison après que votre ex vous a quitté pour quelqu’un d’autre. Il est à espérer que votre partenaire traitera cette sensibilité avec un peu plus de délicatesse plutôt que de vous juger pour votre vulnérabilité.

En outre, il ne faut pas confondre la tentative d’une personne de contrôler son environnement avec le fait qu’elle soit contrôlante. Tout le monde a besoin de se sentir maître des questions qui ont un impact direct sur son propre bien-être, de sorte que moins quelqu’un est maître de la situation, plus il s’efforcera de prendre le contrôle. (En fait, le fait de refuser de répondre aux besoins de sécurité d’une autre personne peut être en soi une forme de comportement contrôlant).

Faites comme Nike et passez à l’action. Dans les relations saines, les personnes s’engagent à faire tout ce qui est en leur pouvoir (tant que cela ne les amène pas à violer leur intégrité ou à se sentir elles-mêmes en danger) pour aider l’autre personne à se sentir en sécurité. Les besoins de sécurité sont des besoins fondamentaux et doivent donc être prioritaires lorsqu’ils entrent en conflit avec d’autres types de besoins. Les craintes de contamination peuvent être carrément terrifiantes et, lorsqu’elles sont déclenchées, elles peuvent libérer un flot de substances neurochimiques qu’il est impossible d’éteindre. Par conséquent, si l’autre personne vous demande de prendre des mesures de décontamination allant au-delà de ce qui vous semble nécessaire, faites-le. Si un petit effort (ou même beaucoup d’efforts) nous permet d’empêcher quelqu’un de ressentir une telle détresse, pourquoi ne serions-nous pas prêts à le faire ?

La pandémie de coronavirus a provoqué un traumatisme généralisé. Partout dans le monde, les gens se sont sentis impuissants et terrifiés. Aujourd’hui, plus que jamais, les gens ont besoin que leur foyer et leurs relations soient des espaces sûrs. Ils ont besoin de se sentir à l’abri dans une forteresse protégée plutôt qu’enfermés dans une prison périlleuse, et de sentir que les personnes qui les entourent sont des alliés qui honorent leur sécurité plutôt que des terroristes qui la menacent. En effet, chaque fois que nous contribuons à desserrer l’étau de l’anxiété qui enserre la gorge de l’humanité, nous sommes encore plus qu’un allié, nous devenons un héros.