Comment enseigner la religion à l’université ?

Points clés

  • Les professeurs risquent d’offenser les étudiants s’ils partagent des documents controversés d’un point de vue religieux. Mais comment enseigner ouvertement ?
  • Le droit constitutionnel sur la religion et la liberté d’expression offre certaines protections aux professeurs et aux étudiants.
  • Les professeurs doivent susciter des débats animés, mais de manière inclusive.

Controverse religieuse

Beaucoup d’entre nous ont entendu parler de la récente controverse au Royaume-Uni, où un enseignant a été suspendu pour avoir utilisé une caricature du prophète Mahomet pendant un cours d’études religieuses. Cette controverse est due au fait que l’Islam enseigne que les images du prophète sont blasphématoires. J’ai souvent entendu parler de journaux qui provoquaient la controverse en publiant des images du prophète Mahomet, mais c’était la première fois que j’entendais parler d’un professeur d’université qui se retrouvait dans la même situation.

Comment enseigner la religion

En tant que psychologue de la religion, je me suis souvent demandé comment aborder la question de la religion en classe. Dans mes cours, j’enseigne qu’il existe des preuves solides que la religion peut faire du bien aux gens, comme promouvoir la santé et le bien-être et donner un sens à la vie. Je sais également que la religion peut avoir des effets moins bénéfiques, comme la promotion de certaines formes de préjugés et de partis pris au sein d’un groupe.

Et si je parlais de mes propres recherches, qui montrent que la religion influence fortement ce que les gens pensent être moral ou immoral ? Par exemple, les personnes de religions différentes n’ont pas les mêmes valeurs morales. Lors d’une expérience, des participants juifs et protestants ont lu le scénario d’un fils (M. K) qui n’aimait pas ses parents. Cependant, le fils prétendait qu’il aimait ses parents et prenait soin d’eux. Les protestants n’étaient pas d’accord pour dire que M. K. avait un bon caractère et qu’il honorait ses parents. Les juifs, en revanche, ont vu M. K. d’un œil beaucoup plus favorable lorsqu’il a fait semblant d’aimer ses parents. Que se passerait-il si je laissais entendre, même subtilement, que je pense qu’un de ces points de vue est plus sage qu’un autre ? Certains de mes élèves se sentiraient-ils aliénés ou critiqués ? Un élève offensé par une telle recherche pourrait-il intenter une action en justice contre moi ? Cependant, n’est-ce pas le rôle d’un professeur que de remettre en question les points de vue des étudiants et de les amener à s’interroger sur leurs hypothèses, même en matière de religion ? En bref, comment un professeur peut-il parler de religion ?

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Liberté de religion

Estimant depuis longtemps que cette question est aussi complexe que l’exégèse biblique, j’ai profité de mon congé sabbatique du dernier semestre pour suivre un cours de droit constitutionnel à la faculté de droit de mon université. Et ce cours n’était pas donné par n’importe qui, mais par un juge honnête – un juge de la Cour suprême de l’État, rien de moins. Je savais que je pouvais avoir confiance en ce que j’apprenais.

Je sais maintenant qu’en tant que professeur dans une université d’État, la Constitution américaine m’interdit de promouvoir la religion ou d’entraver la pratique religieuse des gens, sur la base des clauses de libre exercice et d’établissement du premier amendement. Mais ces questions sont loin d’être des évangiles. Pourquoi les Amish ont-ils été autorisés, dans la célèbre affaire Yoder, à s’exempter d’une loi d’application générale sur l’enseignement obligatoire et à retirer leurs jeunes enfants de l’école, alors que les Amérindiens n’ont pas été autorisés, dans une autre célèbre affaire de liberté religieuse, à fumer sacramentellement du peyotl dans le cadre de leur pratique religieuse ? Pour rendre les choses encore plus impénétrables, je sais aussi qu’en tant que professeur, je bénéficie également de certaines protections du premier amendement concernant ma liberté d’expression, mais je ne peux pas non plus créer un environnement scolaire hostile pour mes étudiants ou mes collègues en parlant de religion de manière offensante.

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Source : Photo de Salem Media / utilisée avec autorisation

Bible ou Constitution ?

Après avoir essayé de lutter avec sensibilité en tant que psychologue de la religion sur ces questions pendant des années et après avoir appris certains des principes juridiques, permettez-moi de vous donner quelques conseils non juridiques et non psychologiques. Les professeurs sont là pour stimuler l’apprentissage de leurs étudiants, et le sujet de la religion est crucial, même en psychologie (et pas seulement dans les cours de Bible). Bien que les professeurs jouissent d’une grande liberté académique et d’une grande liberté d’expression, nous devons également à nos étudiants et à la culture de notre université de stimuler nos étudiants de manière à les éclairer, mais pas à les aliéner.

Photo by Tanner Mardis on Unsplash
Source : Photo de Tanner Mardis sur Unsplash

Appliquons la norme de la personne raisonnable qui est si courante en droit. Ne craignez pas d’offenser quelqu’un en mentionnant la religion, mais réfléchissez avant d’agir d’une manière qu’une personne de foi raisonnable trouverait offensante. Et même si vous laissez parfois transparaître vos propres sentiments pro- ou anti-religieux, faites confiance à la raison de vos étudiants. Ils verront peut-être que le professeur qu’ils idolâtrent a les pieds d’argile, mais ils ne vous soumettront probablement pas à l’Inquisition pour cela.